Dien Bien Phu, Vietnam

VIETNAM AIR VUELA TRES VECES A LA SEMANA DE HANOI A DIEN BIEN PHU. El viaje dura algo más de una hora, y estos días los aviones son ATR's grandes y relativamente cómodos, una mejora significativa, según me cuentan amigos, sobre los Ilyushins rusos que solían correr y lo convertían en una especie de columpio.

A bordo del vuelo de hoy hay un puñado de turistas occidentales, más franceses que estadounidenses (cuando los estadounidenses regresan a la escena de su guerra, prefieren visitar la zona desmilitarizada); unos pocos veteranos vietnamitas haciendo peregrinaciones; varios funcionarios locales; y un número de personas de Tai Hill dedicadas a lo que pasa para el comercio en este rincón del país. La revista de a bordo está repleta de anuncios del nuevo Vietnam: el equipaje de Louis Vuitton, el Citibank y un hermoso y nuevo resort en Da Nang ("situado en la famosa China Beach, que ahora atrae a invitados de todo el mundo ..."). )

Es un viaje que he querido hacer durante gran parte de mi vida adulta. Mi fascinación por Dien Bien Phu comenzó hace 45 años atrás, durante el amargo asedio de dos meses de la fortaleza francesa allí. Estaba en tercer año en Harvard en 1954, editando el periódico de la universidad, y no solo publicamos artículos sobre la batalla -los PROFESORES DE HARVARD VEN LA VICTORIA FRANCESA DE FORMA INOLVIDABLE-, pero leí con fascinación las historias filtradas de Washington que sugerían la inminencia de Intervención estadounidense, y con eso, la necesidad de un gran aumento en los borradores de llamadas. Como no tenía ninguna intención de ir a la escuela de posgrado, cualquier historia sobre los borradores tuvo implicaciones muy personales, y estudié las historias y los mapas religiosamente. Pensé a menudo en los jóvenes franceses parachutistes, or paras, que luchaban allí, superados en número de cinco a uno, su destino sellado desde el principio. Tenían mi edad, y era imposible no pensar en la mano cruel que se les había dado.

Con el tiempo, lo que sucedió en Vietnam después de que los franceses se marcharan y los estadounidenses llegaran estaría entretejido en la estructura de mi propia vida. Yo iba a ser un miembro fundador de esa generación de estadounidenses en cuyas vidas Vietnam sigue siendo la experiencia central, hombres y mujeres que a día de hoy luchan por ver a Vietnam como un país y no simplemente como una guerra.

En 1962, cuando solo era 28, New York Times me asignó a Vietnam. Llegué allí pensando que sería una gran historia: que los estadounidenses inevitablemente ayudaríamos a reprimir una insurrección comunista. En su lugar, me convertí en uno de un pequeño grupo de periodistas que, en los días previos a los halcones y las palomas, se dio cuenta de que la guerra en realidad se estaba perdiendo, e informó tanto, sacando la enemistad de los presidentes Kennedy y Johnson. En retrospectiva había una cualidad agridulce para todo: por un lado, soporté el terror diario de seguir a los vietnamitas del sur en combate, y los ataques tóxicos de hombres en oficinas con aire acondicionado en Washington que me llamaron un cobarde y un Comunista porque mi informe fue tan pesimista. Equilibrado en contra de eso, fueron la riqueza de mis amistades profesionales y mi pasión por la historia, por Vietnam y por su gente. Era joven, soltera y estaba enamorada de mi trabajo; esta era la tarea que siempre había deseado. A veces pienso en esos 18 meses de mi primera gira allí como los últimos y tal vez más felices días de una adolescencia tardía, cuando mi única responsabilidad era hacer algo que me encantaba y estaba bien hecho, en compañía de colegas que veneraba.

Finalmente, todo se volvió más oscuro. Ninguno de nosotros en 1962 imaginaba que el compromiso estadounidense crecería con los hombres de 540,000. Cuando volví a Saigón en 1967, en una misión para Harper revista, fue con un corazón mucho más pesado. No volví durante casi tres décadas, hasta una breve visita en 1995 a Saigón (ahora Ciudad Ho Chi Minh), donde me emocioné más al encontrarme con viejos amigos y por el espíritu generoso de los vietnamitas que conocí. Sin embargo, todavía no llegué al norte.

A medida que envejecemos, ciertos lugares no solo nos intrigan, se vuelven obsesiones. La batalla de '54 -un evento definitorio en el teatro de mi imaginación- colocó a Dien Bien Phu en la lista corta de mis obsesiones restantes. Era un lugar que nunca había visto pero que, sin embargo, me perseguía. Había estado en Omaha Beach y Verdun, en Auschwitz e Hiroshima. Ahora nada me llamó más que Dien Bien Phu.

Y así la primavera pasada finalmente llegué a Hanoi en ruta a Dien Bien Phu, casi 45 años al día desde que el último punto fuerte francés había caído al Vietminh. Durante la guerra estadounidense, Vietnam del Norte había sido un país separado, uno que nosotros en el sur nunca podríamos visitar. Escribí la palabra Hanoi cientos de veces en despachos y artículos y libros, en frases como Hanoi piensa, Hanoi cree, que Hanoi quiere. En aquellos días no parecía tanto una ciudad como un hogar oscuro e incognoscible para Ellos.

PASANDO A TRAVÉS DE LA SEGURIDAD EN EL AEROPUERTO NOI BAI DE HANOI, soy muy consciente de las cargas que cargo del pasado. El joven oficial que tan fríamente examina mis papeles, negándose a mirarme a la cara, ¿es porque todavía está peleando la guerra, y el mío es un pasaporte estadounidense? ¿El pasado también se queda en su mente, o está exclusivamente alojado? ¿en la mía? ¿O simplemente está actuando en la hostil tradición de aburridos agentes de seguridad aeroportuaria en todas partes? ¿Siento indignación por la historia reciente de la nación, o, quizás peor, por su indiferencia? Después de todo, los vietnamitas que lucharon en esos dos grandes las guerras ahora se quejan amargamente de que a los jóvenes como él no les importan los sacrificios de sus mayores. Todo lo que los vietnamitas más jóvenes quieren, me han dicho, son sus motonetas Honda.

Mientras volamos sobre las tierras altas del noroeste en el camino hacia Dien Bien Phu, me pregunto si el sitio real coincidirá con el que ha estado tan claro en mi mente durante más de cuatro décadas. Y finalmente ahí está, por la ventana del avión, excepto que el valle es mucho más grande de lo que imaginaba. En el Dien Bien Phu de mi imaginación, el valle tenía apenas un kilómetro de ancho, y los picos desde los cuales el Vietminh disparaba incansablemente con su artillería habían proyectado una sombra más ominosa sobre las defensas francesas. En realidad, el valle tiene tres o cuatro millas de ancho, las sombras proyectadas por las montañas no son tan dramáticas. La tierra es muy verde y parece increíblemente inocente. Recuerdo lo que un periodista escribió en ese momento: que el campo de batalla no se parecía en nada a un gran estadio de fútbol, ​​con los franceses en el campo y el Vietminh en las filas superiores.

Durante el asedio, algunos aviones 48 franceses fueron derribados cuando se acercaban a la pista de aterrizaje aquí; eventualmente no hubo pilotos dispuestos a huir. La pista de aterrizaje todavía está en el mismo lugar, pero hoy todo lo que nuestro avión debe enfrentar es un juego de fútbol para niños. A medida que nos acercamos a la pista, los jugadores se alejan de la pista. Dos horas más tarde, cuando el avión despegue nuevamente hacia Hanoi, volverán a su juego, seguro para jugar en la pista por otros dos días.

DURANTE DOS MES TERRIBLES EN 1954, EN ESTE MANDO A DISTANCIA E INCONFESABLE, al ver 250 millas al oeste de Hanoi, un lugar absolutamente desprovisto de valor estratégico o material, el mundo vio desarrollarse una de las batallas épicas del siglo XNX. Dien Bien Phu tiene fama con Verdun, Gallipoli, Guadalcanal, El Alamein y Stalingrado; otras batallas pudieron haber tenido un cociente de violencia más alto y muchas más bajas, pero pocas fueron históricamente significativas. Porque esta contienda no solo enfrentaba a una nación europea contra otra en una lucha de poder nacionalista. Más bien, estableció una fuerza colonial europea, comprometida con una ideología de superioridad racial, contra una fuerza asiática indígena que buscaba la liberación en una era más igualitaria. La victoria vietnamita sirvió de ejemplo para los países de África y Asia que todavía estaban bajo el dominio colonial e inspiró movimientos similares para la independencia. Ninguna lucha mejor simbolizó la reversión de las fortunas del colonialismo que la Guerra de Indochina francesa, y ninguna batalla encapsuló mejor ese conflicto que Dien Bien Phu. En ningún otro lugar la noción de superioridad caucásica sufrió una derrota tan completa. Debido a que la naturaleza misma del colonialismo exige falta de respeto por los colonizados, los franceses subestimaron trágicamente la destreza de aquellos contra quienes estaban luchando. Las semillas de su pérdida estaban contenidas en la misma arrogancia racial que las había traído a Indochina en primer lugar.

Fue en Dien Bien Phu donde se crearon y perdieron las reputaciones, y donde nació la leyenda del general Vo Nguyen Giap, una de las grandes figuras militares de nuestro tiempo. (Hasta entonces, los franceses siempre se habían burlado de Giap en sus despachos, poniendo la palabra General entre comillas)

La amenaza de la resistencia vietnamita había sido evidente para los militares franceses desde el principio. Cuando se le preguntó sobre la probabilidad de que los franceses retomaran el control de Indochina después de la Segunda Guerra Mundial, Jacques-Philippe Leclerc, el general favorito de De Gaulle, afirmó que "a los hombres de 500,000 les haría falta hacerlo, y aun así no se podía hacer". Nadie escuchó, por supuesto; los franceses volvieron en 1945 e hicieron todo lo posible por pacificar a los vietnamitas.

Para finales de 1953, las profecías de Leclerc parecían hacerse realidad: el Vietminh se estaba haciendo más fuerte todo el tiempo, y la guerra era cada vez más impopular en Francia (los reclutas ya no se enviaban). Sin embargo, por razones inexplicables para cualquiera que supiera algo sobre la guerra, los franceses decidieron crear un punto fuerte en Dien Bien Phu, en una serie de fuertes interconectados a lo largo de un perímetro sorprendentemente largo en el valle. Algunos oficiales franceses esperaban abiertamente una batalla en la que el Vietminh se lanzara contra el bien cavado francés, sufriera una derrota y fuera forzado a la mesa de negociaciones.

A finales de noviembre de '53, los franceses cayeron al aire en cinco batallones, dos de ellos para patrullar el área e impedir que el Vietminh moviese hombres y material a lo largo de la frontera de Laos. Para los oficiales franceses que conocían bien la guerra, esto mostraba una idea demente de cómo luchaba el otro bando, algo inventado por un funcionario en París, ajeno al hecho de que el Vietminh se movía a través del duro terreno mucho más fácilmente que los franceses y no podría ser interdictado a la ligera.

Cada cálculo que hicieron los franceses fue grave, y predecible, erróneo. Pensaron que el general Giap sería capaz de reunir hombres 5,000 a lo sumo; en cambio, moviéndose lenta y deliberadamente durante un período de 100 días, trajo tropas de combate 50,000 y tropas de apoyo 25,000. El Vietminh, que avanzaba desde el otro lado de las montañas, instaló docenas de piezas de artillería ingeniosamente camufladas en lo alto de las colinas, casi invulnerables al fuego francés. "Perdí una sola pieza de artillería durante toda la batalla", le dijo Giap a mi colega Neil Sheehan años después. Los franceses estimaron que el enemigo podría tener municiones 25,000; de hecho, tenían 350,000, de los cuales dispararon, en una especie de lluvia del infierno, más que proyectiles 100,000.

En marzo, 14, 1954, la segunda noche de la batalla, quedó claro que el Vietminh había superado al francés. El coronel Charles Piroth, el comandante de artillería francés, se echó a llorar de una unidad a otra y se disculpó con sus hombres. "Estoy completamente deshonrado", dijo. A la mañana siguiente, Piroth se suicidó tirando del alfiler de una granada.

Una extraña exhibición cuelga en el pequeño y modesto museo que conmemora el asedio: una tela negra cruzada por marañas enredadas de cuerda blanca. "¿Qué significa eso?" un visitante pregunta. "¿Algún tipo de bandera?" Es, nuestra guía nos informa, una tela de araña, que representa al Vietminh; los franceses eran las moscas. Esta fue una victoria clásica por estrangulamiento, con el Vietminh apretando la soga poco a poco cada día.

EL PUEBLO DE DIEN BIEN PHU ES SIMPLE Y RURAL, con personas quizás 10,000, la mayoría de ellas provenientes de las tribus de la colina de Tai. Es un lugar polvoriento y pobre, y los servicios turísticos son marginales. El nuevo y agradable Hotel Muong Thanh es limpio pero primitivo, aunque las habitaciones tienen aire acondicionado, cuando funciona el aire acondicionado. En el restaurante del hotel, mi esposa y yo comimos tallos de bambú al vapor con carne de puercoespín en salsa de hierbas, pimientos picantes y jugo de lima. Pedí una versión local de pollo frito, me gustó mucho, y repetí el pedido para las próximas dos noches, solo para ser servido un plato completamente diferente (aunque sabroso) cada vez. Incluso había una botella de '95 red Bordeaux' por $ 7, que fue muy disfrutada, dada la improbabilidad de que existiera aquí. Nos aseguraron que era la única botella en todo Dien Bien Phu. La noche siguiente, apareció misteriosamente una segunda botella.

Pasamos nuestra primera mañana caminando por la ciudad, deteniéndonos en un típico mercado vietnamita de "hágalo usted mismo", lleno de todos los ruidos maravillosos y olores ricos de la Asia campesina. Cada día, las mujeres caminan varias millas desde sus granjas llevando productos en la espalda, venden todo lo que pueden aquí, y luego regresan a sus hogares por la tarde. Puede que no sea el mercado más elegante del mundo, pero nunca debes preguntar si el pollo es de corral o los tomates orgánicos.

Dien Bien Phu ha sido declarado un sitio histórico, y el gobierno alienta una cierta cantidad de turismo, pero la verdad es que los vietnamitas son mejores luchadores que exhibidores. El campo de batalla en sí no está bien marcado. Excepto por el ocasional cadáver de un tanque o helicóptero derribado, y algunos monumentos simples erigidos por los vietnamitas o los franceses, sería posible caminar por aquí y nunca saber qué sucedió. La escena es casi bucólica. Tampoco hay ningún tipo de souvenirs en venta, ningún reloj adornado con el retrato de Ho o Giap, ni platos que muestren al primer soldado vietnamita que planta la bandera en lo alto de las oficinas centrales francesas. Es sorprendente venir de América, la tierra de la excentricidad turística de Disney, donde tan poco se puede exhibir tan notablemente, a Dien Bien Phu, donde tanto se exhibe de manera mínima.

Y todavía. Y sin embargo, existe el conocimiento de que bajo el suelo sobre el que caminamos, bajo parcelas donde hoy crece el arroz y los búfalos tiran de sus cargas, cuerpos 10,000 todavía están enterrados -2,000 francés y 8,000 vietnamita- sin rumbo y sin marcadores, algunos en delgadas tumbas excavadas apresuradamente en medio de la batalla, sus últimos lugares de descanso determinados por los caprichos de la naturaleza, por las lluvias monzónicas que desplazan la tierra y los huesos de un lugar a otro.

EL TURISMO EN SU MEJOR ES UNA CLASE DE RENDEZVOUS con su propia imaginación. La experiencia de un lugar físico a menudo depende tanto del poder creativo del visitante como de un paseo por la zona. De hecho, es casi obligatorio llegar a Dien Bien Phu con una visión de lo que sucedió, y por qué es importante, ya en mente. Esto también se aplica a otros sitios, piense en Normandía, pero es más cierto en este lugar que en cualquier otro lugar que haya visitado.

Pensé que estaba bien preparado para la gira: había leído y releído los libros, especialmente los de Bernard Fall. Infierno en un lugar muy pequeño-Que siempre me conmueve, porque él fue mi maestro y mi amigo y este, su mejor libro, fue publicado en 1966, un año antes de pisar una mina y fue asesinado durante la guerra estadounidense. Pero la verdad es que la primera tarde que visité el campo de batalla no lo hice muy bien. De alguna manera, las piezas no se juntaron: era un día caluroso, y mis exploraciones fueron un poco descuidadas.

Hubo una visita tranquila al pequeño santuario que los franceses pusieron para sus muertos en la guerra (la pintura para ella llegó volando desde París -muy, muy francés, dice el guardián del museo), y al monumento conmemorativo que los vietnamitas crearon para ellos, listando los nombres de los asesinados (fue construido 11 años después del Monumento a los Veteranos de Vietnam en Washington y, creo, copiado de algún modo). Hubo una parada en el pequeño museo, donde se muestra a los visitantes una breve película sobre la batalla, y donde un diorama demuestra paso a paso cómo el Vietminh capturó los puntos fuertes franceses. (En una habitación se encuentra la bañera utilizada por el general Christian de Castries, el comandante de campo francés.) Luego una visita al cuartel general del general Giap, ubicado en las montañas a unos ocho kilómetros de distancia; y finalmente al muy primitivo, sin barnizar Museo del Vietminh, un monumento apropiadamente simple para un pueblo que libró una guerra engañosamente simple. Las exhibiciones más poderosas son los instrumentos hechos a mano que permitieron al Vietminh mover suministros a través de varios cientos de millas; los calces que impedían que las piezas de artillería cayeran por las laderas de las montañas; y las bicicletas sin pedales, cada una de las cuales llevaba cientos de libras de arroz a las tropas aquí.

Pero al final de ese primer día, algo faltaba, algo que me permitiera sentir la desesperación de aquellos días fatídicos. Así que esa noche me senté tarde releyendo Bernie Fall, específicamente los capítulos sobre las últimas horas de la batalla. Y gradualmente lo volví a ver, aunque de manera diferente ahora. Cuando era 20, mis pensamientos habían sido solo de los franceses paras, impotente esperando el final. Dejando a un lado la justicia de su causa, ellos eran, como yo, caucásicos. Pero en esta noche también estaba pensando en los jóvenes soldados vietmines en los regimientos de élite, que sabían que estarían liderando la carga contra las posiciones francesas fortificadas poderosamente: no se habrían hecho ilusiones sobre el terrible costo humano que les espera, o con quién sangre sería pagado. Estaba pensando en hombres que, si hubieran sobrevivido, ahora tendrían exactamente mi edad.

Y ASÍ QUE EL PRÓXIMO DÍA TODO SE UNE. Caminamos lentamente, mi esposa y yo, en una especie de homenaje a aquellos que pagaron el precio máximo por la vanagloria y la tontería de otros hombres. Sí, aquí está Eliane 2, como lo llamaban los franceses, el último punto fuerte que controlaban en el valle, y el último bastión que podía ofrecer protección a la sede del general de Castries a unos cientos de metros de distancia. Ambos lados sabían que esta pequeña colina era la llave, ya que estaba justo en el centro del valle. Mientras que los franceses nombraron sus puntos fuertes después de las mujeres, el Vietminh les dio números que clasificaban su importancia; así, Eliane 2 era conocida como la posición A-1, la colina más importante de todas.

La terrible lucha por el control de Eliane 2 ya se había prolongado durante más de cinco semanas, involucrando día tras día el combate mano a mano, cuando, en la noche de mayo 6, comenzó la batalla final. Con la ayuda de mineros expertos en el uso de dinamita, el Vietminh había entrado en túnel a pocos metros del búnker de mando francés en la cima de la colina.

Mientras nos paramos en la ladera, pienso en el Capitán Jean Pouget, el joven oficial que valientemente se ofreció voluntario para lanzarse en paracaídas en Dien Bien Phu en mayo 4 y comandó a los franceses en Eliane 2. La lucha fue feroz, y en algún momento Pouget incluso lideró un contraataque parcialmente exitoso. Finalmente, hasta llegar a algunos hombres de 30, usando los cuerpos de los muertos como una última barricada, Pouget hizo un llamado desesperado por refuerzos. Su superior, el comandante Michel Vadot, respondió por radio: "Vamos, sé razonable. Tú conoces la situación tan bien como yo. ¿Dónde quieres que encuentre una empresa? No puedo darte ni un solo hombre ni un solo caparazón. , mi hijo."

Cuando Eliane 2 cayó ante el Vietminh en 4: 40 en May 7, se abrió la última puerta para que el Vietminh asaltara las oficinas centrales francesas, que ahora son completamente vulnerables.

Desde Eliane 2, camino hasta el puente Muong Thanh, donde el Vietminh cruzó el río Nam Yum en su recorrido final. En las cercanías se encuentra el caparazón de un "quad 50" estadounidense (cuatro ametralladoras de calibre 50 montadas en una rueda giratoria), un arma utilizada con considerable eficacia en Corea, y que los franceses desplegaron con eficacia letal aquí. Un pequeño monumento señala que el Vietminh cruzó el río en 2 pm en mayo 7. Y aquí, donde los artilleros franceses murieron manejando su cuatrimoto 50, un puñado de pollos está almorzando temprano.

A pocos pasos se encuentra una versión reconstruida del búnker que sirvió como cuartel general de De Castries. Los franceses se enorgullecieron del hecho de que nunca se rindieron en Dien Bien Phu, nunca levantaron una bandera blanca. En su lugar, simplemente le anunciaron al Vietminh que cesarían toda resistencia en 5: 30 esa noche.

El búnker se mantiene en gran parte como estaba: completamente subterráneo, fresco por dentro en este día brutal, con un techo de acero y fuertes soportes de metal y hormigón. Sacos de arena concretos han sido sustituidos por los tradicionales. En el costado del búnker hay un bajorrelieve que muestra a De Castries saliendo de él derrotado, mientras un soldado vietnamita planta la bandera roja en el techo.

Así cambió la historia y se clavó un clavo crítico en el ataúd del colonialismo. En la Conferencia de Ginebra, programada para comenzar el día siguiente, Georges Bidault, el ministro de Relaciones Exteriores de Francia, llegó con poco en el camino de las cartas, en sus propias palabras, "un par de tréboles y un par de diamantes".

Al observar el bajorrelieve del búnker, recuerdo una historia contada por el periodista francés Lucien Bodard en su libro La guerra de las arenas movedizas. En un bar de Saigón, al final de 1954, después de que los prisioneros franceses habían sido repatriados, Bodard se encontró con un famoso oficial de paracaidistas francés, un veterano de Dien Bien Phu. El otrora orgulloso y jactancioso hombre parecía completamente diferente ahora, pensó Bodard, como un sonámbulo. "Todo fue en vano", siguió repitiendo. "Dejé que mis hombres murieran en vano". El oficial habló de su tiempo en prisión, donde había hablado con sus captores y les había contado cuán valientemente habían luchado sus hombres en Dien Bien Phu. "El heroísmo no es una respuesta", respondió uno de los Vietminh. El oficial francés dijo que se dio cuenta de que él y sus hombres habían estado luchando no solo como una guerra, sino como una revolución, sin saber qué era la revolución. "Dien Bien Phu", le dijo a Bodard, "no fue un accidente del destino. Fue un juicio".

FUERA DEL BUNKER DE CASTRIES ESTOY ESTRECHO POR el choque de imágenes violentas del pasado con la simplicidad casi bíblica de la agricultura que tiene lugar a nuestro alrededor. Hacia el norte, algo de maíz está creciendo; al oeste, café; y siempre en el fondo, arroz. Mientras estamos parados junto al búnker, se acerca una mujer campesina. Ella le pide al joven guardia permiso para recoger hojas de una higuera cercana. Él le pregunta por qué, y ella dice que es para un cerdo que tiene problemas para producir leche: se dice que las hojas de higuera son útiles. Permiso es otorgado

En el campo más cercano al sur, algunas mujeres están cuidando rosales. Tal vez porque no hay souvenirs en venta, y porque parece importante traer algo de vuelta de este lugar, camino por el campo y regateo brevemente con las mujeres. Por unos 50 centavos compro tres rosas, y esa noche, de vuelta en el hotel, las aplasto en un libro. El libro que uso, porque estoy viajando ligero, es el de mi querido amigo Bernard Fall.

En este puesto de avanzada rústico, las carreteras pueden ser embarradas y casi intransitables, y las habitaciones de hotel son muy básicas. Muchos establecimientos no tienen empleados que hablen inglés o incluso teléfonos. Deje que su operador turístico (ya sea uno en los Estados Unidos o en Hanoi) organizar reservas de habitaciones y vuelos.

Clima
El mejor momento para visitarlo es entre noviembre y abril, cuando los días son secos y cálidos. Pero lleve ropa abrigada: las noches en las montañas pueden ser frías. Evite julio y agosto, el apogeo de la temporada de lluvias.

Llegar allí
Vietnam Airlines tiene vuelos que salen de Hanoi los lunes, miércoles y viernes (alrededor de $ 130 de ida y vuelta). Aquellos que quieran explorar el campo deben considerar contratar un vehículo de cuatro ruedas y un conductor en Hanoi ($ 300- $ 550 ida y vuelta); el viaje a Dien Bien Phu toma dos días en cada sentido.

Los operadores turísticos
La compañía estadounidense Asian Pacific Adventures (800 / 825-1680 o 818 / 886-5191; www.asianpacificadventures.com) ofrece paquetes personalizados, así como visitas guiadas que comienzan en $ 750 por seis días y $ 2,400 por días 14, ambos incluyen a Dien Bien Phu. Los tours de Vietnam también son organizados por otros operadores con sede en los Estados Unidos, como Asia absoluta (800 / 736-8187 o 212 / 627-1950; www.absoluteasia.com; desde $ 2,350 por persona, doble, para viajes de día 12) y Butterfield y Robinson (800 / 678-1147 o 416 / 864-1354; www.butterfieldandrobinson.com; los itinerarios personalizados comienzan en aproximadamente $ 500 por persona por día). Una visita a Dien Bien Phu también se puede planificar desde Hanoi, a través de Saigon Tourist (55 Phan Chu Trinh St., distrito de Hoan Kiem; 84-4 / 825-0923, fax 84-4 / 825-1174) o Turismo en Vietnam (54 Nguyen Du St., distrito de Hoan Kiem; 84-4 / 825-5963, fax 84-4 / 825-7583).

Alimentos
Los restaurantes de estilo occidental del People's Committee Guesthouse, el Hotel Muong Thanh y el Dien Bien Phu Hotel sirven platos locales. Pero también encontrarás comida interesante en los muchos puestos de comida que bordean la carretera principal. Esta región es más del 50 porcentaje étnico Tai, y su influencia se refleja fuertemente en productos básicos como el arroz negro y kebabs de cerdo. Los puestos que atraen a las multitudes más grandes suelen ser la apuesta más segura.