Una Familia En Panamá

La palabra nos llegó poco después de que llegamos a Costa Rica: Panamá está a punto de convertirse en la próxima Costa Rica. Mis hijos, Sam, 10 y James, de ocho, y me balanceaba en hamacas en un bar de playa con techo de paja en la península de Osa de Costa Rica en ese momento. El vecino del sudeste menos transitado del país, nos dijeron, tiene más especies de flora y fauna y una selva tropical menos concurrida. También tiene playas de arena blanca, aguas llenas de peces perfectas para el snorkeling y no menos de siete tribus indígenas, cada una con su propia cultura y "traje", como dirían los niños.

Cuando llegó el momento de que mi esposo, Jeff y yo planeáramos la fuga de la siguiente primavera, no había duda de hacia dónde queríamos ir. No estábamos seguros, sin embargo, de que estábamos listos para un viaje por carretera hágalo usted mismo en Panamá, y sospechábamos que podríamos necesitar hablar español, lo que no hacemos (al menos no muy bien). Así que nos inscribimos en Wildland Adventures, con sede en Seattle, para un viaje familiar de nueve días con Ancon Expeditions, una empresa panameña especializada en tours de naturaleza. Lo mejor de todo es que viajaríamos con un guía naturalista de habla hispana que también gestionaría la logística diaria de nuestro viaje. Como padres, tendremos la rara oportunidad de relajarnos sin preocuparnos por detalles potencialmente estresantes como el desayuno, el almuerzo y la cena.

Cuando nuestro paquete previo a la salida llegó por correo, probamos Wildland's, camisetas milenarias 2000 publicitarias, desplegó el enorme mapa de Panamá y reflexionó sobre la lista de empaque. El repelente de mosquitos con deet nos dio una pausa, al igual que las bolsas de basura de plástico (para ropa mojada), pero el resto fue tan fácil como tirar pantalones cortos y Tevas en una bolsa.

Pasamos nuestra primera noche en el Caesar Park Hotel de Ciudad de Panamá, una torre de la habitación 381 con una clientela cosmopolita, una lujosa piscina y un entorno espectacular junto al Golfo de Panamá. Por la mañana nos despertamos con la vista agradablemente boca abajo del sol que se eleva sobre el Pacífico (Panamá corre de oeste a este), y nos dimos cuenta de que realmente estábamos en una tierra nueva y extraña. En el buffet del desayuno del hotel, con exotica como cajas en miniatura de Choco Flakes de Kellogg's ("Las proteinas forman musculos!"), Conocimos a Ivan Hoyos, 28, nuestra guía para los próximos seis días. Con elegantes pantalones holgados, espesas gafas con montura negra y una sonrisa traviesa, nos encantó a todos al instante. Un ex maestro de segundo grado, Ivan era decididamente mundano: nació y se crió en la Zona del Canal, asistió a la escuela secundaria en la ciudad de Nueva York, a la universidad en Munich, y ahora estaba trabajando en un postgrado en ciencias de la vida silvestre en la Universidad de Washington.

Una hora más tarde, a bordo de un avión de pasajeros 33 que se dirigía al oeste de las tierras altas de Chiriquí en Panamá, Iván estaba diseñando nuestro itinerario: dos noches en el bosque lluvioso, seguido de un recorrido sobre la división continental hacia la costa caribeña. Allí, cogeríamos un ferry a la isla de Bocas del Toro, nuestra base durante tres noches, antes de regresar a la ciudad de Panamá. Estábamos en camino hacia la tierra del café y los quetzales, dijo Iván mientras el avión se inclinaba sobre los verdes campos de brócoli y arrastraba cúmulos cubiertos de coliflor. Jeff y yo estábamos absortos en acechar el quetzal resplandeciente de plumas verdes, notoriamente difícil de detectar, el Santo Grial de la observación de aves en los bosques lluviosos, pero ¿y los muchachos? Iván continuó: también podríamos ver perezosos, manatíes, cocodrilos , y monos aulladores y aulladores, pero probablemente no verían jaguares asustadizos o pecaríes. "Cuidado con el pecarí de labios blancos", dijo. "Es tímido pero repugnante. Huele como si el queso hubiera salido mal, y es muy ruidoso. Primero lo hueles, y luego, cuando escuchas este chomp, chomp, chomping viniendo hacia ti, será mejor que busques rápidamente un árbol ¡escalar!"

"Mamá", James susurró, "¡Ivan está genial!"

Después del vuelo, nos metimos en una furgoneta y nos dirigimos hacia el oeste por la carretera panamericana. La carretera estaba en excelentes condiciones en comparación con las que habíamos conducido en Costa Rica, lo que nos sorprendió. Pasamos por aldeas donde crecían campos verdes de papas y cebollas en colinas empinadas que sobresalían detrás de las casas. En un momento, una ventana de plástico en el lado izquierdo de la camioneta se abrió de golpe, había sido cerrada con cinta adhesiva, y nuestro conductor, Mariano, nos sorprendió a todos con su aplomo. Cogiendo casualmente la ventana batiente con su mano izquierda, mantuvo una animada conversación en el teléfono celular en el derecho, todo el tiempo manejando con los codos. "Manos, por favor! Manos, por favor!" Gritamos, con la cara pálida pero sonriendo.

El almuerzo fue en el pueblo alpino de Guadalupe, donde brillantes manchas de flores de mostaza bordean los caminos, y los alféizares de ventanas de pequeñas casas azules y verdes contienen macetas de geranios e impatiens. En la cabaña principal del Hotel Los Quetzales, los niños requisaron la mesa de futbolín mientras Jeff y yo vimos una tormenta que se internaba en el valle. Iván explicó que pasaríamos la noche en un chalet en una reserva de 770 acres dentro del parque nacional Volcán Barú de Panamá. Después del almuerzo nos subíamos a un jeep, nos dirigíamos al chalet en una carretera que en realidad era más un lecho de río, y nos instalamos por la tarde. Regresaría a eso de las seis para recogernos a cenar en el albergue principal.

Este plan sonaba bien, excepto que cuando nos encontramos con el camino que en realidad era más un cauce de río que rodaba por la roca en un Toyota Land Cruiser en un tramo de un cuarto de milla que tardó 20 minutos, algunos de nosotros estábamos volviéndose un poco irritable Cuando nos detuvimos frente a nuestro chalet, una casa en el árbol de dos pisos y tres dormitorios rodeada de selva tropical virgen, nuestras expectativas eran altas. Pero en vez de las orquídeas, los kilómetros de senderos, los jaguares acechando en el bosque, solo vimos el barro, una cabaña que parecía haber estado deshabitada durante bastante tiempo, una lluvia que ahora se había endurecido y nuestra propia respiración colgando en el aire frío.

"No se puede culpar a la selva por lluvia", observó un compañero al día siguiente mientras observábamos un colibrí revoloteando entre la niebla. Él tenia razón, por supuesto. Habíamos terminado optando por salir del chalet (no había electricidad, y sus linternas de queroseno se filtraron) para dormir en un barracón parecido a un cuartel al lado del albergue. El comedor del hotel, casi de estilo Adirondack, estaba adornado con pinturas del hermano del propietario, el conocido artista panameño Brooke Alfaro. Resultó que las hermosas habitaciones 11 del albergue fueron reservadas por un grupo de observación de aves, por lo que nuestra ubicación en la cabina de desbordamiento raramente utilizada. Otras familias que conocimos estaban encantadas con sus chalets y habitaciones; una niña que viajaba en nuestro itinerario exacto me dijo que su parte favorita del viaje había sido detectar dos quetzales fuera de su habitación. Nos topamos con un parche de mala suerte de viaje, evidentemente.

Vertió esa noche, arrojando el techo de estaño sobre nuestras cabezas. Casi no dormí. Pero, extrañamente, los cuatro nos acostándonos con otros tres invitados en la habitación era, para los niños, que compartían una litera, lo más destacado del viaje.

Parte del atractivo de Panamá es que nada funciona de manera adecuada (la ventana de la furgoneta de Mariano era un presagio). Las reservas se pierden, la electricidad se apaga, tu cama tiene bultos, hay un pequeño terremoto durante el almuerzo en un concurrido restaurante de la Ciudad de Panamá . Como viajeros, tienes que adaptarte o, en el caso del temblor del restaurante, reír y proponer un brindis por la teoría del caos.

Llegamos a la ciudad de Chiriquí Grande, en el Caribe, después de un viaje en autobús alquilado de tres horas a través de millas de bosque nuboso y sobre la División Continental. (En la parte superior nos detuvimos y rodó ceremoniosamente desde el lado Pacífico de Panamá hasta el lado del Caribe.) Estábamos esperando abordar un ferry, pero durante dos horas nos quedamos varados en un muelle esperando el bote. Los chicos pescaron. Yo leo. Jeff recorrió la ciudad en busca de Chiclets y conoció a un niño pequeño que quería lucir sus zapatillas de deporte. Cuando finalmente nos pusimos en camino, nos sentimos grandiosos de estar apurados por los islotes y manglares a través del agua cristalina al norte de Isla Colón.

En el momento en que nos detuvimos frente a la estación AnconField, nuestra base durante las próximas tres noches, sentimos que nuestras vacaciones estaban llegando a buen término. Con paredes de tablones color aguamarina, un comedor al aire libre construido sobre el puerto de Bocas del Toro y suites en el piso superior que se abren a un balcón con hamacas, la estación respira una aventura relajada al estilo de Key Largo. En cuestión de minutos los niños estaban en sus trajes de baño y se zambulleron en el porche del comedor hacia la laguna, trepando por más mientras Jeff y yo holgazaneábamos en grandes tumbonas de teca. El agua era cálida como un suspiro, y los niños nadaban hasta la noche, demostrando sus balas de cañón, inmersiones en cisnes e incluso una vuelta de campana. Cuando oscureció, se secaron por goteo en el calor de la noche, y un par de delfines pasaron nadando, tal vez a unos 100 de distancia.

Al día siguiente, cuando estábamos terminando un desayuno al aire libre con melón y mango, huevos revueltos, pan tostado, pasteles planos con mermelada y café panameño oscuro, un esquife de fibra de vidrio entró y salió un hombre enorme y corpulento. Este era Livingston, nuestro guía local y nativo de la isla vecina de Bastimentos. Su enorme barriga y su gorra de béisbol de los Houston Astros, atada fuertemente por gafas de aviador de oro, le daban el alegre aspecto de un Papá Noel de las Indias Occidentales. Los niños estaban hipnotizados por su circunferencia y voz profunda. Junto con Ivan, quien me dedicó un gran cartel con el pulgar hacia arriba mientras subíamos al bote y salíamos a toda velocidad por el día, nos acompañaron nuestras excursiones de la familia Bowditch de Massachusetts, una pareja que viajaba con sus nietos, que también se alojaban en la estación de campo. Fortuitamente, los nietos, Po y Z, tenían la misma edad que Sam y James. Como todos viajábamos con Wildland y estábamos más o menos en el mismo itinerario, decidimos unir fuerzas.

Livingston comenzó llevándonos a Bastimentos, donde atracamos cerca de un remoto pueblo indio de Guaymi y fuimos de excursión a la primera de las playas vírgenes que visitaríamos en los próximos días. Todos se adentraron en el suave oleaje, excepto Livingston, que se sentó sonriendo alentador entre la pila de camisetas y pantalones cortos desechados.

"Una vez los panameños no vinieron mucho a Bocas", dijo cuando volvimos, "pero ahora los hoteles están llenos. Todas las diferentes naciones aquí, así son las cosas ahora". Jeff y Sam caminaron a lo largo de la playa, una fina franja de arena color café con leche, bordeada de cocoteros y almendros antillanos. Ivan y James volvieron a los bajíos para una clase de esnórquel, el primero de James, y debido a que el agua esmeralda estaba casi inmóvil, pudo ver directamente hasta el fondo. Durante mucho tiempo me senté en la playa, mirando cómo se movían los tubos.

James salió inundado pero extasiado: "Mamá, encontramos hierba de manatí, y hierba de tortuga, y un pequeño pez loro, e Iván me enseñó a decir 'guay' bajo el agua", e hizo el signo de "bien".

Además de relajantes lecciones de biología y hermosas playas donde las únicas huellas podrían ser las pequeñas ranas rojas, lo que hace que estos islotes panameños sean tan memorables son los lugareños. En las Islas San Blás, al noreste de la ciudad de Panamá (que deseábamos visitar, si hubiéramos tenido suficientes días), las mujeres Kuna se visten como lo hicieron sus antepasados. Usan faldas de abrigo, camisas cosidas con intrincadas telas de aplicación inversa, y bandas iridiscentes envueltas alrededor de sus brazos y piernas, haciéndolas tan brillantes como las aves tropicales. En Bastimentos, los indios guaymíes con los que nos topamos viven de la pesca y la agricultura de subsistencia, viajamos en piragua y vivimos en cabañas con techo de paja sin electricidad ni agua corriente. Mientras jugábamos en la playa, los niños pequeños nos miraban desde los árboles. Jeff y Sam volvieron de una caminata, después de haber visto a dos chicos guaymíes practicando el surf en trozos de madera a la deriva.

No es que todos nuestros encuentros fueran tan transculturales. Pasamos gran parte de nuestro tiempo simplemente pasando el rato en una serie de muelles y cabañas con techo de paja construidas sobre un lugar de esnórquel parecido a un acuario conocido como Coral Key. Cervezas y refrescos cuestan $ 1 en el bar de menta verde con el techo de zinc de color azul huevo; los tomamos sentados en las pasarelas de madera entre los muelles, balanceando los pies en el agua y mirando las escuelas de peces loro y peces ángel formando y remodelando sin fin. En un momento dado, bucear con los Bowditches, parecíamos una escuela de peces que conocía escuelas de peces. Se necesitó una barracuda siniestra y extremadamente territorial para llevar a los niños de vuelta al muelle, e incluso entonces permanecieron en el agua durante siglos, emocionados por la amenaza de semejante depredador.

A última hora de la tarde de cada día, íbamos en bote a la estación de campo a tiempo para meternos un poco más. Sam, James y sus amigos destrozaron cocos en el patio, se balancearon desde hamacas que dominaban el puerto, acosaron al imperturbable Iván y se quedaron hasta tarde jugando al blackjack. Jeff y yo nos sentimos lo suficientemente cómodos con la configuración que una tarde espontáneamente se escapó para explorar la ciudad de Bocas del Toro, una vez un centro ocupado para el comercio de bananas. Teníamos la intención de caminar solo una cuadra, pero nos encontramos atraídos por la calle principal, donde el jazz flotaba desde un café encalado, más allá de una banda de hombres jugando al dominó en un parque, hasta los muelles. Aquí, jóvenes vestidos de gallos, con campanas atadas a los tobillos, celebraban un carnaval jugando a un elaborado juego callejero en el que participaban blandiéndose latigazos largos.

La ciudad, con su deteriorada arquitectura colonial, sus techos de zinc y sus detalles de fin de siglo, tenía un encanto completamente seductor y disoluto. Como Jeff diría mucho después, a propósito de nada, "si alguna vez quisiera desaparecer por un tiempo, iría a Bocas". En el amplio bulevar bordeado de arena, frente al antiguo Hotel Bahía (una vez sede de la United Fruit Co.), observamos a los isleños conducir sus bicicletas por el medio de la calle, esquivando baches mientras los pocos taxis de la isla los esquivaban . La música sonaba, sonaban las campanas de las bicicletas, los gallos cantaban, martilleaban los martillos, y todo el lugar vibraba con el adormecido y sobrio ambiente de un puesto avanzado inexplorado. Una comunidad de expatriados ha comenzado a abrir algunos bares y restaurantes funky en los muelles, y vimos pequeñas bandas de surfistas abanderando taxis acuáticos o incluso piraguas, cargando sus tablas y despegando hacia arrecifes distantes.

En nuestra penúltima noche en la estación de campo, las mesas y las sillas se hicieron a un lado y la banda local, los Beach Boys de Bastimentos, apareció (en barco) para una fiesta de baile. No siempre estaban en sintonía, pero antes de saber qué nos había golpeado, todo el mundo estaba bailando al reggae. El bajista había traído a su hijo de siete años, Moisés, y se asoció con James, quien aprendió que, en ambos idiomas, la palabra barracuda es la misma. Moisés se unió a nosotros para bucear al día siguiente, y después de que habíamos regresado a nuestras habitaciones, James le hizo un regalo a su nuevo amigo: una nota de despedida con tres lápices de colores pegados. Pensamos que las probabilidades de que volviéramos a ver a Moisés fueran escasas, pero unas horas más tarde, ¿qué sabes?

"¡Hola!" dijo, saltando de una acera.

"¡Hola!" James dijo, y le entregó su regalo.

Los adultos observamos, incrédulos por la coincidencia, mientras Moisés desenvolvía los lápices y corría a contarle a la ciudad.

Viajar en Panamá no siempre fue fácil, pero la experiencia, a pesar de, o tal vez debido a las complejidades, nos emocionó. Decidimos que el país está, de hecho, muy lejos de ser el próximo Costa Rica. Llámalo el próximo próximo Costa Rica. Hay pocas cabañas de lujo en las afueras de sus bosques tropicales, algunas guías de vida silvestre de habla inglesa, no hay vagones de safari que transporten a los amantes de la naturaleza. Pero tuvimos encuentros que no olvidaremos pronto, y nos encantó la sensación de estar en un lugar que la mayor parte del mundo viajero aún no ha descubierto. Todavía se habla mucho de convertir a Panamá en el sueño de un ecoturístico hecho realidad, pero por lo que vimos, llevará un tiempo. Y por eso nos alegramos.

De regreso en el Hotel Caesar Park en la Ciudad de Panamá-sábanas de algodón para Jeff, secador de cabello para mí, Nintendo para los niños-estaba claro que los niños se sentían un poco desamparados. Sabía la sensación. Aunque finalmente habíamos recuperado nuestras comodidades, nos habíamos sentido más cerca el uno del otro en la selva tropical y en los arrecifes, territorios desconocidos que pusieron de relieve nuestra identidad como familia. Podríamos limpiarnos y dirigirnos a casa, pero ya nos perdimos los lugares salvajes.

Cómo planificar un desierto de vacaciones en Panamá, Costa Rica o Belice

Hay algunos operadores de viajes que se especializan en itinerarios personalizados para familias que viajan a Panamá, Costa Rica y Belice, y si bien es un poco más caro viajar de esta manera, lo recomiendo encarecidamente para quienes visitan por primera vez. Puede organizar todo su viaje o trabajar con su guía para crear el itinerario ideal. Las comidas tienden a ser de estilo familiar, con énfasis en pollo, pescado, arroz, ensaladas, buffets simples con muchas opciones, incluso para aquellos con una dieta de alimentos totalmente blancos. Aquí, lo esencial para un exitoso viaje familiar a los tres grandes de Centroamérica.

PANAMÁ

BEST FAMILY TOUR OPERATOR
La Panama Family Adventure de Wildland Adventures (3516 NE 155 St., Seattle; 800 / 345-4453 o 206 / 365-0686; www.wildland.com; $ 1,895 por adulto, $ 1,295 por niño) incluye visitas al Canal de Panamá , bosques de lluvia y nubes, y la costa del Caribe. Los alojamientos son muy simples para los estándares estadounidenses, pero el ritmo es flexible y las salidas planificadas son excepcionales. El repelente de mosquitos no se usó: encontramos menos errores que los que tenemos en una tarde de verano en Connecticut.

DONDE QUEDARSE
El rústico pero encantador albergue situado junto al puerto en la estación de campo Ancón de Bocas del Toro (011-507 / 757-9226; www.ecopanama.com; $ 80 por persona todos los días, incluidas las comidas) se está renovando para instalar baños privados en todas las habitaciones de la planta superior y agregue una nueva ala, para un total de habitaciones 17. El comedor de la planta baja se ha convertido en un restaurante de servicio completo.

Gamboa Rainforest Resort (Área del canal: 877 / 800-1690 o 011-507 / 314-9000; www.gamboaresort.com; villas de $ 200) se acaba de abrir como el primer centro turístico de destino del Canal de Panamá, con 48 cómodo estilo plantación uno y dos -habitaciones que originalmente albergaban a los administradores de canales y sus familias desde los 1930 hasta los 80. Hay extensos terrenos y muchas actividades: un tranvía aéreo que corre sobre la selva tropical, un aviario de mariposas, áreas de anidación de tortugas y iguanas y jardines botánicos. Un hotel de la habitación 107 abrió en junio pasado.

Hotel Los Quetzales (Guadalupe; 800 / 383-2107 o 011-507 / 771-2291; www.losquetzales.com; habitaciones de $ 44, chalets de $ 66) es uno de los únicos eco-hoteles en Panamá o Costa Rica con alojamiento dentro de un parque Nacional. Ubicado en un bosque nuboso de las tierras altas 6,800 pies sobre el nivel del mar, es el paraíso de un observador de aves. Si bien nuestra visita fue desigual en el mejor de los casos, nos encontramos con otros invitados que estaban encantados con la configuración. Cinco nuevas suites de lujo abrirán en diciembre. Con su ubicación incomparable selva tropical, este es uno para ver.

COSTA RICA

BEST FAMILY TOUR OPERATOR Costa Rica Expeditions (San José; 011-506 / 257-0766; www.costaricaexpeditions.com) fue pionera en el concepto de ecoturismo en Costa Rica. Las guías están altamente calificadas, y el personal ayudará a su familia a elegir entre una enorme gama de posibles combinaciones de giras.

DONDE QUEDARSE
Lapa Ríos(Puerto Jiménez; 011-506 / 735-5130; desde $ 151 por persona por día) es un lujoso escondite sobre el mar, en una reserva natural privada de 1,000 acres cerca del Parque Nacional Corcovado. Tiene bonitos bungalows con techo de paja 14, una piscina, paseos por la selva tropical y expediciones en kayak.

Finca Rosa Blanca Country Inn (cerca de Santa Bárbara de Heredia, 011-506 / 269-9392, familia de cuatro miembros de $ 245) es una propiedad convertida en posada con una piscina en una ladera verde. Situada a las afueras de San José, la casa fue construida por una familia estadounidense. Lo suficientemente informal para niños bien educados.

Capitán Suizo (Tamarindo; 800 / 948-3770 o 011-506 / 653-0075, familia de cuatro miembros de $ 130), un complejo de habitaciones 30, lo tiene todo: bonitos bungalows lo más cerca posible de la playa, una piscina con un columpio de cuerda, jardines y un restaurante que da la bienvenida a los niños.

BELICE

BEST FAMILY TRIP Wildland Adventures establece itinerarios ($ 1,795 por adulto, $ 1,195 por niño) que incorporan ruinas mayas en Tikal (en Guatemala), la jungla y mucho tiempo de playa a lo largo del Caribe.

DONDE QUEDARSE
Un pequeño resort caribeño en el mar, Green Parrot Beach Houses (Placencia; 011-501 / 63-7009; casas de playa desde $ 105 por día) tiene un personal cordial y cordial. Sus tranquilas cabañas y casas de playa que dan privacidad a las familias.

Macal River Jungle Camp (cerca de San Ignácio, Cayo; 011-501 / 92-2037, fax 011-501 / 92-2501; desde $ 42 por persona), un campamento íntimo de 10 bungalows construidos recientemente en las orillas del río Macal, cerca de la antigua Ruinas mayas de Tipu y Xunantunich. Ofrece natación, piragüismo, equitación y ciclismo de montaña.

SIDE TRIP: LAS ISLAS SAN BLÁS
Las aproximadamente 350 San Blás islas se encuentran dispersas a lo largo de la costa noreste de Panamá en el Mar Caribe. Una visita de dos noches, organizada por Wildland Adventures (www.wildland.com) o por Ancon Expeditions of Panama (www.anconexpeditions.com), no es para todos, pero es un viaje lateral fascinante para niños capaces y adultos aventureros. Estas pequeñas islas son el hogar de los indios Kuna. Te quedarás en Dolphin Island Lodge, propiedad y operado por una familia Kuna, y viajarás en canoa a la vecina isla de Achutupu. Los kunas son ferozmente independientes y están decididos a proteger su patrimonio. Los niños podrían simplemente unirse a la causa después de visitar las casas comunales de los jefes Kuna.