Historia De Omán

La epifanía de Discovery Channel ocurrió al final de mi viaje y, como en las fábulas, solo después de que había dejado de esperar mucho. Sucedió en el agua del Golfo de Omán, el mar color turquesa en el que Simbad el Marinero partió una vez en sus siete fantásticos viajes. Sucedió casi en el momento en que decidí que había terminado con Omán.

Para entonces había visitado el famoso zoco en Muscat, la capital de Omán, y encontré su escala modesta y sus calles y puestos soñolientos llenos de trozos de crudo coral y plata no tan encantadores como la cueva de Aladino que me esperaba. También había visto las inmensas formaciones de arena que se agitan para siempre, tal vez demasiado para siempre, ya que no soy el primero en haber observado.

Viajeros como el indomable inglés Wilfred Thesiger comentaron de este paisaje que es uno de los lugares menos hospitalarios, lleno de escorpiones y bandidos (entonces y ahora), abrasador a la luz del día, frío como Marte de noche, y no de ninguna manera obvia digna. de las asociaciones románticas implícitas en el título que Thesiger dio a su cuenta del lugar: Arenas de Arabia.

Desde un punto de vista de comercialización Arenas de Arabia tiene un anillo inestimable, evocando como lo hace el hokum orientalista que resultó ser tan valioso para TE Lawrence e igualmente para principios de Hollywood. Las generaciones de lectores que han conservado el volumen de Thesiger impresas deben haberse sentido atraídos por las mismas razones que una vez causaron que los cinéfilos se desmayan sobre Valentino en El Sheik: Árabes más desérticos, más camel-plus-dark-eyed es igual a boffo taquilla.

O al menos la receta funcionó de esa manera en el tiempo lejano antes de la guerra de Al Qaeda contra los infieles. Es instructivo contemplar, en una era en la que nuestros políticos pueden hacer noticia global oponiéndose al uso de pañuelos en la cabeza, que hubo un día en que, para los occidentales, el árabe era una especie de ideal erótico.

Entonces, ¿qué pasaría si la mayoría de las películas árabes vinieran del Bronx o Nebraska y estuvieran oscurecidas con el No. 2 natural de Max Factor? ¿Y si las dunas ondulantes de las películas estuvieran realmente en California? El verdadero desierto, el que casi se traga vivo a Thesiger intenté lo que ningún hombre blanco había tenido antes: una exploración completa del vasto e inquietantemente llamado Empty Quarter en camelback) es mucho menos romántico, menos gloriosamente ceder en persona. Para ser honesto, mucho parece una mina de grava.

Pero no mencione esto a las hordas de viajeros internacionales que ahora se congregan en un país que hace dos años casi nadie que careciera de un título en política exterior podía colocar en el mapa.

"¿Vas a Omaha?" un amigo sobresaltado exclamó cuando mencioné mi itinerario.

"Omán", respondí.

"Oh, Jordania", dijo, tranquilizada. "Escuché que Petra es muy amable".

"Bueno, casi", dije, y lo dejé así.

Difícilmente se puede sostener contra las personas por no saber de un país que aparece en los mapas en gran medida como un apéndice vacante a la inmensidad de Arabia Saudita, un diente de perro cartográfico que sobresale en el Golfo de Omán. Sin embargo, de esa manera tan molesta que tiene, la vanguardia de los viajes internacionales ha caído repentinamente sobre este no-lugar, un antaño protectorado británico conocido en el pasado principalmente como un adormecido puesto de pescadores, comerciantes en plata e incienso, y comerciantes en bienes ilegales. Por desagradable que sea, la reputación de Omán como un nexo de contrabando global tiene dimensiones históricas; en siglos anteriores, la capital, Muscat (ahora Masqat), era una importante parada en la ruta del comercio de esclavos. Fue a Muscat que la carga humana se envió en dhows desde Zanzíbar, la isla del este de África de nombre romántico y reputación sin fragancia, hace mucho tiempo una posesión de Omán.

Todavía se ven dhows, esos buques ligeros que durante cientos de años cortaron vectores oceánicos del mundo árabe al más grande, alrededor del puerto de Muscat. La mayoría se encuentra en una parte del puerto que cada taxista sugiere visitar por su potencial de instantáneas. Los grandes yates a motor son una vista más común ahora a lo largo de la costa; navegan por las inmaculadas playas azucaradas, los acantilados con panal y las piscinas rocosas que se están convirtiendo, incluso mientras escribo, en centros turísticos que se elevan como espejismos brillantes. ¿O debería decirse que brilla Mirages, la capital M, en honor al hotel Las Vegas que parece ser el paradigma arquitectónico en esta parte del mundo?

Estos lugares brillan en la costa, las fantasías de los desarrolladores repletas de cuidadas aldeas de golf y carritos rodeados de palmeras y hoteles de cinco estrellas con piscinas infinitas y helipuertos: centros comerciales que ofrecen todo el lujo que los consumidores de los Estados del Golfo tuvieron que viajar a París para comprar.

Vale la pena señalar que muchos de los viajeros que encontré en Omán eran lugareños, ricos saudíes atraídos a través de la frontera por las interpretaciones liberales del sultanato de la ley islámica; ricos iraquíes, kuwaitíes y otros de toda la región menos dispuestos que una vez a soportar las molestias y los prejuicios que los musulmanes encuentran en Occidente; ricos egipcios y jordanos que buscan un puesto avanzado de serenidad en la parte más volátil del mundo.

Mi olvido inicial de esta afluencia me había arrinconado en la suposición de que el alojamiento sería fácil de conseguir. Ese fue mi primer error. Si bien hay una serie de buenos hoteles en Muscat, en realidad solo hay un lugar donde alojarse, o eso me dijeron repetidas veces mis conocidos. Para entrar en el Chedi era necesario que un amigo, que resulta ser un miembro colateral de la familia real de Kuwait, necesitara burlas. No importa que estuviese viajando al final de la temporada alta, cuando las temperaturas diurnas ya habían empezado a subir por encima de los grados 100. El Chedi estaba lleno. Y así, como sucedió, se encontraban el Al Bustan Palace viejo y oxidado y el nuevo Barr Al Jissah Resort & Spa del grupo Shangri-La y aparentemente todos los otros buenos hoteles de los alrededores.

Si inicialmente esto me sobresaltó, era más fácil de comprender una vez que había considerado las dificultades presentadas por algunos otros destinos favorecidos últimamente por los viajeros occidentales que buscaban escapar del frío. Para mucha gente, Tailandia y Sri Lanka todavía son demasiado dudosos, incluso tres años después del tsunami. Otros son aplazados justificadamente por las advertencias del Departamento de Estado que alertan rutinariamente a las células terroristas encubiertas de Indonesia. Hay quienes, entre ellos, que evitan el Caribe en parte porque están aburridos con los vendedores de conchas, las bebidas con sombrilla, y la realidad de que lo más destacado de muchas fiestas en las Indias Occidentales es la perspectiva de tener el cabello peinado con cornrows.

Si bien tomar más tiempo para volar a Omán desde Nueva York que, en promedio, para dar a luz a un bebé, el vuelo desde Londres o París es de apenas ocho horas. Y la recompensa es genial, si llegas pronto. Adjetivos como espléndido y estupendo difícilmente exagerar la belleza de la costa de Omán, en particular, un tramo al sur de la capital.

Allí, Shangri-La obtuvo recientemente el permiso del gobierno para volar y hacer un túnel a través de un paisaje costero de acantilados escarpados y erigir un complejo cuyo diseño vagamente kitsch es rescatado por un entorno que raya en lo mágico. Aunque estaba alojado en el Chedi, me desperté temprano una mañana y, siguiendo la sugerencia de un amigo, tomé un taxi por la costa hasta el complejo Barr Al Jissah de Shangri-La. Pasé por delante de los guardias de seguridad, crucé el vestíbulo de mármol, pasé junto a la piscina y el canal adyacente, mi objetivo era un tramo de arena blanca como el talco entre dos puntos que unían el complejo como un paréntesis rocoso.

Subí a una plataforma de piedra engañada para que pareciera un barco, me zambullí en el agua turquesa y nadé hacia la otra orilla. Mientras me dirigía hacia la base de un acantilado de panal, las escuelas de peces de color pavo se alejaron de mis golpes; Usé una línea de sombrillas para alinearme con la orilla. Después de media hora, me detuve en la arena y luego me tumbé al sol para secarme. Pasó un tiempo antes de que notara las pistas abanicadas a mi lado, hechas por lo que supuse que era una tortuga marina que desembarcara en tierra para poner huevos.

Cuando seguí las huellas en una especie de caverna, descubrí que la memoria caché de la tortuga ya había sido marcada y marcada por los empleados del hotel. Alrededor estaba el tipo de cuerda de barrera que se encuentra fuera de los clubes calientes. La vista fue bienvenida por un viajero recién llegado de Dubai, una tierra sombría de islas artificiales y pistas de esquí cubiertas y olas generadas por máquinas, donde en la batalla entre el hombre y el medio ambiente, la Madre Naturaleza no tiene ninguna posibilidad.

Al igual que en algunos de los prósperos centros turísticos de Dubái, hay elementos del Barr Al Jissah que convocan a un Centro Epcot de Medio Oriente. Hay tres grupos hoteleros que acomodan a varios clientes (de negocios, familiares, ultra-élite), un grupo de restaurantes temáticos y un personal multinacional que, típico del sector de servicios en los Estados del Golfo, no incluye a casi nadie de Omán. Este fenómeno que encontré inicialmente como periodista en Kuwait durante la Operación Tormenta del Desierto, la primera Guerra del Golfo. Los kuwaitíes, descubrí entonces, se sirven pero no sirven, y en esto, como en otras formas, la región no ha cambiado mucho entre 41 y 43.

En el complejo de Shangri-La, y también en el Chedi, las camareras son birmanas, las masajistas indonesias. Los chefs son europeos, los chicos de la piscina son indios. Hay razones prácticas y culturales por las que esto sería así, lo sabía: la educación secundaria solo llegó al sultanato de Omán hace tres décadas, cuando el actual gobernante, el sultán Qaboos, derrocó a su padre, Sa'id bin Taimur, en un golpe de estado .

Durante la primera mitad del siglo XNXX, Omán estaba fuera del alcance de los forasteros, e incluso tan recientemente como 20, el lugar que todavía se conocía como Mascate y Omán tenía pocos caminos o escuelas y una moneda de plata dura acuñada por primera vez para una emperatriz austríaca que tenía murió más de dos siglos antes.

Todavía se encuentran estos taleristas María Teresa en el zoco, pulidos y vendidos junto a trozos de resina del incienso que se quema en todas partes en pequeños braseros y cuyo olor, para cualquier persona criada cristiana, puede desencadenar un impulso involuntario de hacer una genuflexión. Hay diferentes grados de cosas, como aprendí cuando me encontré regateando por bolsas de pequeños guijarros de incienso blanco, no porque tuviera la intención de usarlos en casa, sino porque había pocos otros recuerdos que parecían regionalmente particulares.

Hago referencia a esto solo porque el mundo parece estar definido en estos días menos por variedad que por una triste uniformidad material. Cada vez más, las razones que nos motivan a algunos de nosotros a abandonar el hogar parecen estar desapareciendo. Esas tierras exóticas de la fantasía infantil se están convirtiendo rápidamente en limbos internacionales, los vívidos patrones singulares del lugar son mucho más difíciles de distinguir del papel tapiz de la cultura globalizada. Esto no siempre es algo indeseable, recordé, cuando necesitaba efectivo para continuar regateando en el zoco y corría unos pocos pasos para sacar algo de un cajero automático. Aún así, la verdad es que uno no gasta 16 horas en lo alto a pies 37,000 en un bote de aluminio que se precipita a través de las nubes sin un deseo innato de experimentar lo inesperado. Lo tuve en mente un día cuando un conductor que había contratado se desvió por una carretera inmaculada que atravesaba 135 millas de nada gris y pedregoso, y luego se detuvo abruptamente en un camino lleno de baches cerca de la aldea de Al Mintirib.

Allí, un letrero señalaba el camino hacia las arenas de Wahiba y allí también comenzó un paisaje de David Lean de fantásticas montañas de arena, principalmente de color rosa anaranjado pero también en algunos lugares un cervatillo moteado y rojo rosado y, donde las sombras cubrían las dunas, un marrón profundo envolvente. Las dunas de Wahiba se extienden por miles de millas cuadradas; se dice que los nómadas beduinos habitan en ellos, subsistiendo en qué, no tengo ni idea.

La lectura de Thesiger nos enseña a uno a entender que la esterilidad de los desiertos es engañosa: el vacío hermoso e inhóspito es un velo. Las cosas viven allí: criaturas que se camuflan contra los colores del desierto, evitan la luz brutal del día y aparecen en sus multitudes asustadizas o venenosas solo por la noche. Sin embargo, no vimos nada más allá de un campamento de pastores desaliñados, una colección de cobertizos corrugados construidos alrededor de un pozo de tubo que da vida.

No importaba Estábamos deambulando, que es la verdadera razón por la que la mayoría de las personas conduce hasta aquí. Al activar la tracción en las cuatro ruedas de su SUV, el conductor salió de la pista principal y comenzó a subir la primera de una serie de dunas monstruosas en lo que parecía un traicionero terreno de juego. La gente ha muerto haciendo esto, o eso conjetura del delicado mandato de Lonely Planet de saltear el área si no está acompañado por un guía experimentado y bien provisto de agua y comida. Vehículos vuelven. Los autos se enredan en la arena. Sus ocupantes, presumiblemente, terminan perdidos y muertos y se parecen a esas pilas de huesos decolorados que asocio con los dibujos animados de Yosemite Sam.

Que haya habido, como advirtió la guía, "algunos incidentes trágicos a lo largo de los años" no fue para nada disuasorio para el conductor, que pasó las siguientes dos horas probando los límites de la gravedad y mi agallas. Su juego era alcanzar el pináculo de una duna 300 y disparar el motor para el borde, conduciendo a lo que parecía ser un espacio puro.

La física de conducir en las dunas excede mi comprensión. Pero puedo informar que después de la primera caída, cuando el auto se metió en la cresta de una duna, descendió bruscamente cuesta abajo y su peso se asentó tranquilizadoramente en el eje trasero, procedió a deslizarse por la suave arena a gran velocidad. la mayor parte de esa tarde de montaña rusa en un estado de miedo arrollador y casi histérico.

Fue divertido por un tiempo, aunque tal vez no tan divertido para mí como para el conductor, quien tomó un sádico regocijo en mi silencio de nudillos blancos y alegremente se deslizó en una cinta de música house estadounidense al regresar a Muscat. "Solía ​​ser un DJ en Mombasa", sonrió, y me recordé a mí mismo a ser más diligente en la verificación de credenciales antes de meterme en los automóviles de extraños.

Sucedió que la desorientación de la tarde se convirtió en una especie de leitmotiv para el viaje y posiblemente también una metáfora de todos los viajes en las tierras de insh'allah. La esencia filosófica del fatalismo profundamente arraigado del Islam se deriva de la creencia de que Dios está en el asiento del conductor y uno simplemente está a lo largo del camino cósmico. Esto, tanto como la sensación de secuestro elegante que experimenté en el Chedi, resultó ser el valor del viaje para mí. Cada vez que me encontraba frustrado en los esfuerzos por dar sentido a las inquietudes de las costumbres locales -las mujeres, veladas o no, están casi ausentes del espacio público-, también estaba obligado a admitir que lo que más me confundía eran mis propias expectativas.

Este es el dilema del viajero donde sea que uno vaya; cada vez más, también es del político. A pesar de todo lo que el Sultán Qaboos ha hecho para que su país ingrese en las 21st escuelas y mezquitas 2,000, presentando elecciones parlamentarias en las que las mujeres son candidatas, Omán es y sigue siendo en muchos sentidos una tierra antigua. Incluso ahora, los mapas de carreteras son sorprendentemente en blanco, algunas carreteras principales intersecadas por líneas de puntos débiles que, en algunos casos, indican caminos de camellos utilizados durante milenios. Es cierto que los numerosos fuertes de barro del país, con sus achaparradas murallas y sus almenas de Lego, han sido arreglados para el consumo turístico, y también es cierto que la costa se está convirtiendo rápidamente en otra variante regional de Vegas-sur-Mer de Dubai.

Sin embargo, todo lo que uno tiene que hacer para salir de la era bíblica de Omán es viajar tierra adentro a un oasis como Wadi Bani Awf, descender por un sendero rocoso a través de parcelas agrícolas adosadas y entrar en una pasarela bordeada de palmeras por un arroyo que une una secuencia de manantiales piscinas de roca. Este lugar del que hablo fue una vez parte de un lecho marino prehistórico y tiene la apariencia pulida y doblada de geologías bruñidas por el viento y los mares antiguos. Una tarde, alquilé un coche para llevarme al wadi para poder caminar por la garganta. Era un día abrasador, pero el aire debajo de las palmeras datileras permanecía frío. La caminata no fue nada extenuante, sino más bien una caminata rápida, y durante la mayor parte estaba solo. Luego doblé una esquina y me encontré con un grupo de turistas que se bañaban, bolsas de aire atrapadas debajo de sus dishdashas blancos, dándoles la apariencia de globos dirigibles, vejigas o carrozas en el Desfile del Día de Acción de Gracias de Macy's. La impresión anticuada que hicieron le debía mucho a sus lujosas barbas lanudas. Eso y el hecho de que todos seguían usando sus zapatos.

Por primera vez durante mi visita, esa noche pude anotar una mesa en el restaurante de la terraza del Chedi y tuve una comida deliciosa, aunque memorable principalmente por ser indistinguible de una que podría pedir en Nueva York o Milán. Había una buena Borgoña blanca en la lista de vinos y lo pedí. Ligeramente cansado por la caminata y también un poco zumbado, dormí profundamente esa noche y me levanté temprano para una excursión que había planeado solo por el hecho de que me había quedado sin otras cosas que hacer.

En realidad, esto solo ocurre en parte, ya que en Omán se encuentran muchas de las llamadas aventuras: viajes a wadis donde uno nada a través de piscinas semi subterráneas a inmensos sistemas de cuevas, viajes a criaderos de tortugas en un lugar protegido y poco visitado región en el norte, caminatas de camellos para los lo suficientemente tontos como para pensar que la diversión se está iniciando en el desierto sobre una máquina de escupir patética de pies planos. La mayoría de estas salidas requieren más que un mínimo de esprit de viajero; las distancias son largas en este país engañoso, y cuesta más tiempo experimentar Omán de lo que el viajero occidental promedio puede permitirse.

Así que reservé uno de esos tontos paseos en bote que prometen encuentros con delfines, aunque como alguien que pasó parte de sus veintes tripulando en veleros de hombres ricos, he tenido mi parte de encuentros cercanos con Flipper y su clase. La mañana fue suave y con una neblina lechosa. Mis compañeros en el pequeño bote turístico eran tres jóvenes mujeres alemanas con, entre ellas, muchos tatuajes. El capitán parecía apenas 20, lo que no me molestó. El golfo de Omán esa mañana fue, para usar una frase indelicada favorecida por amigos náuticos, más plana que la orina en una bandeja.

Esperaba que saliéramos de aquí para allá, jugáramos un rato y volviéramos a casa, y esto es lo que hicimos, más o menos. Sin embargo, es solo en un esfuerzo por evitar sonar como Steve Irwin, aún viviendo y parloteando locamente "Crikey!" en televisión, que las oraciones que siguen no están escritas completamente en cursiva.

Vimos delfines esa mañana, de acuerdo, varias especies y en poses de retozar de 10 más o menos. Saltaron y planearon en la estela del barco. Se reunieron alrededor y giraron sus inteligentes ojos para mirarnos cada vez que el capitán apagaba el motor. Un grupo de bottlenose apareció una hora fuera del puerto e indicó que estaban listos para una carrera. El capitán entendió el mensaje, aceleró, y se acercó a ellos en las profundidades. Abruptamente, perdieron el interés en el juego y se hundieron, como por un comando misterioso. Y fue solo entonces cuando las ballenas aparecieron a la vista.

¿Fueron minutos o tres horas de 20 los que pasamos siguiendo el podio juguetón de lo que parecían ser dos vacas y dos terneros? Apenas puedo recordar.

Lo que recuerdo de esa mañana es que brincaban, empujaban la proa del bote y nos adentraban en el mar con señales que parecían una variante cetácea de la mirada venidera. También recuerdo la carga de adrenalina que suele acompañar a los momentos fugitivos cuando se establece contacto con un primo mamífero sobre lo que el crítico John Berger llamó una vez el abismo insalvable. De esa excursión en particular, recuerdo, con una claridad casi misteriosa, la yema plana del sol, los acantilados de color de galleta, el azul grisáceo brillante de las ballenas mientras se agachaban para beber profundamente el aire de un día muy bueno en el Golfo de Omán.

Guy Trebay es un periodista en el New York Times.