Bienvenido De Nuevo, Jack

Con gafas de sol, pantalones de color caqui, una camisa amarilla y una gorra blanca con el logo de Golden Bear, Jack Nicklaus está detrás del volante de un carrito de golf, recorriendo los frondosos confines de Scioto Country Club, el campo de Ohio en el que aprendió juega el juego como un niño. Junto a él está Mike Hurdzan, el arquitecto con quien se asoció el año pasado para renovar el diseño de Donald Ross, de noventa y dos años; detrás de ellos hay un puñado de miembros y funcionarios del club apoyándose en cada palabra del legendario jugador. Mientras el séquito rueda por el cuarto hoyo en esta tarde de mayo, Nicklaus señala un lugar a un lado y dice, con su voz distintivamente chillona, ​​"Ahí es donde atravesé las casas, llevando mi bolso". Aparentemente esto la entrada no oficial al curso, en la próspera parte de la ciudad de Upper Arlington, está a solo una cuadra y media de la casa en la que creció. "Golpeaba mi golpe de salida allí y jugaba en la casa club. Luego iría a la práctica y jugaría a los dieciocho ".

Aunque visitó Scioto (se pronuncia "sigh-OH-tuh") ocho veces durante el proceso de rediseño, Nicklaus aún no ha visto el producto terminado en condiciones de juego. Así que maneja hasta cada tee y green para encuestar su trabajo, algunas veces sobresaltando a los miembros de Scioto que de repente se encuentran poniendo o golpeando discos bajo la atenta mirada del hombre que ganó dieciocho carreras profesionales profesionales y que todavía tiene una membresía honoraria. Hace comentarios sobre varios aspectos del rediseño y luego sigue adelante, recorriendo las suaves colinas y alrededor de las gradas de arces y robles que le dan al campo gran parte de su carácter.

"Este verde es mucho mejor de lo que era", dice Nicklaus mientras entra en la superficie de lanzamiento del undécimo y admira las ondulaciones que él y Hurdzan crearon. "Tiene algo de sabor ahora".

"La camiseta trasera se ve bien", dice mientras llega al número catorce. "Ahí estaba cuando era niño, pero desapareció". Restaurarlo hace que este sea un mejor agujero ".

En la par tres diecisiete, Nicklaus, de sesenta y ocho años, habla sobre su primer hoyo en uno. "Tenía trece años y jugué a Bill Cowman en el campeonato juvenil", recuerda. "Fue una final de treinta y seis hoyos, y en la mañana Bill golpeó su tiro de salida a un par de metros. Pero golpeé el mío, por lo que perdió el hoyo a pesar de que hizo dos. Esa tarde, Bill golpeó su bola a dos pies de nuevo, solo que esta vez hizo birdie a mis tres. Y mientras caminaba fuera del green, su padre le dijo: 'Te dije que eventualmente ganarías ese hoyo si seguías haciendo dos' ".

Al llegar al día dieciocho, Nicklaus recuerda el día de su boda hace cuarenta y ocho años, cuando jugó en la mañana de su boda con Barbara Jean Bash. "Les dije a los muchachos del grupo: 'Este es mi último golpe de salida como hombre soltero, y voy a pegarle tan lejos como pueda'", explica Nicklaus, que en ese momento era el actual campeón amateur estadounidense. . "Terminé encabezando la pelota en el arroyo en frente del tee".

Según la propia estimación de Nicklaus, han pasado más de veinte años desde que jugó a Scioto. Pero sin dudas, el club todavía se siente como en casa para él. El Oso de Oro tiene historias sobre cada hoyo, y recibe muchos recordatorios de los miembros que lo saludan en el campo. Como Robin Obetz, quien fue el padrino en su boda. O su primo Jim Nicklaus, que lo abraza en el decimoctavo green.

Esta sensación de reconexión entre el club y el golfista sigue a Nicklaus en todo el recorrido. Ambas partes habían perdido el contacto, y el resultado fueron sentimientos heridos y malentendidos. Pero más tarde ese día, cuando comienza la gala que celebra el trabajo que él ha hecho, todo parece olvidado. La banda de primavera del estado de Ohio marcha por la primera calle en una canción completa, y Nicklaus, vestido con un blazer de cachemir, llega a la ceremonia de inauguración con su esposa, Barbara, observando.

"Somos un club familiar", me dice Larry Huddleston, miembro de Scioto. "Y hoy estamos dando la bienvenida a un viejo miembro de la familia".

Scioto, llamado así por la palabra india Wyandot para "ciervo", así como el río que corre cerca de la entrada con pilares del club, ha sido asociado con Nicklaus durante años. Es en muchos sentidos el lugar que Jack construyó y reconstruyó, dada esta reciente renovación. Sin duda, el club tiene un pedigrí de golf distinguido y variado, ya que organizó un Abierto de EE. UU. Y una Copa Ryder, así como un Campeonato de la PGA, un Aficionado de los EE. UU. Y un Abierto de los EE. UU. También se jactó de una lista del Salón de la Fama de profesionales del club, incluidos George Sargent, Jack Grout y Walker Inman. Pero deriva la mayor parte de su identidad de su asociación con Nicklaus, remontándose a las primeras lecciones que tomó como alumno de diez años de Grout. Los casi mil miembros del club, de los cuales 325 tiene privilegios completos de golf, mantienen vivo ese legado con extensas exhibiciones en su extensa casa club de ladrillo de dos pisos. Los recortes y otros objetos de recuerdo detallan la ilustre carrera de aficionados de Nicklaus y celebran los triunfos que datan de sus días jugando en Scioto.

La relación entre la estrella y su club de la infancia, sin embargo, no siempre ha sido fácil. Nicklaus rara vez visitaba Scioto una vez que alcanzó el gran momento, lo que decepcionó a la membresía. Después de que su padre, Charlie, murió, en 1970, se detenía a almorzar con su madre, Helen, que era miembro hasta su muerte en 2000. Pero rara vez lo planteaba, y cuando regresó a Columbus, fue para construir, y luego frecuentar, su propio club, Muirfield Village. Algunos miembros también estaban descontentos con los comentarios que Nicklaus hizo después de que Dick Wilson supervisara un rediseño del campo de golf en los primeros 1960, diciendo que ya no era la pista en la que había crecido. Varios de ellos sintieron que Nicklaus había criticado injustamente a su amado club y creían que sus palabras estaban más que un poco fuera de lugar, especialmente porque él fue quien recomendó a Wilson cuando los líderes de Scioto le pidieron su opinión sobre un arquitecto adecuado.

De hecho, el abismo había crecido tanto que en 2005 los miembros ni siquiera pensaron pedirle a Jack que supervisara la revisión del curso, originalmente concebida como una renovación de búnker. En su lugar, se decidieron por otro diseñador local en Hurdzan.

Aunque pudo haberse sentido consternado por el desaire, Nicklaus no se escabulló. Por el contrario, silenciosamente dejó saber que le gustaría participar en la renovación si Scioto y Hurdzan lo tuvieran. También dijo que lo haría gratis.

"No quería interferir", dice Nicklaus durante el almuerzo en Scioto's Stag Grille después de su gira. "Pero yo quería echar una mano. Después de todo, aquí es donde crecí y donde todavía juegan muchos de los chicos con los que fui a la escuela secundaria. También me sentí un poco responsable por lo que pasó con Dick Wilson. Él no hizo lo que yo pensé que haría ".

La noche siguiente, Nicklaus conduce una discusión de una hora sobre lo que él y Hurdzan hicieron con el campo de golf y por qué. Nicklaus se encoge cuando dice que Grout era como un segundo padre para él, y se emociona cuando el club le da un collage que incluye imágenes de su padre y sus buenos amigos de Scioto, conocidos como Charlie's Gang, que viajarían juntos a mira Jack competir.

"Estoy muy orgulloso de haber crecido aquí", dice Nicklaus a los miembros reunidos. "Sé que me fui hace mucho tiempo, pero nunca ignoré intencionalmente a Scioto. Yo tenía una familia Pasé mucho tiempo en el camino. Nunca tuve la oportunidad de volver a jugar porque no jugaba cuando no competía. Pero he regresado y estoy muy contento de que me hayas permitido reconectar y ser parte de lo que estás haciendo ".

El club con el que Nicklaus se está reconectando fue fundado en 1916 por un cuarteto de residentes de Columbus que incluía a Samuel P. Bush, el bisabuelo del actual presidente de los Estados Unidos. Bush y sus amigos lamentaron la ausencia de un campo de dieciocho hoyos en la ciudad y decidieron construir uno ellos mismos, comprar casi doscientas hectáreas de tierras de cultivo y contratar los servicios del arquitecto escocés Donald Ross. El curso se abrió para jugar el verano de ese mismo año.

Solo una década después, Scioto fue el anfitrión del US Open. El pro del club George Sargent, que había ganado el campeonato nacional en 1909 y fue presidente de la PGA de América de 1921 a 1926, fue en gran parte responsable de asegurar ese honor de la Asociación de Golf de los Estados Unidos. Y el club fue recompensado con una competencia excelente que concluyó con Bobby Jones haciendo un birdie en el septuagésimo segundo hoyo para ganar.

Cinco años después, Sargent ayudó a Scioto a obtener la Ryder Cup, que se jugaba por tercera vez. Aunque en aquel entonces el partido parecía poco más que una exhibición sin importancia, generó mucha emoción en el club, con la presencia de estrellas como Walter Hagen y Gene Sarazen. También estableció la reputación de Scioto como un lugar que era todo sobre el juego.

Para cuando Grout se convirtió en el principal profesional, en 1949, Scioto estaba evolucionando de un retiro de golf orientado a los hombres a un club de campo familiar que también incluía tenis, natación, cenas elegantes y un calendario social activo. Situado a menos de diez minutos en coche del corazón del centro de la ciudad, se estaba convirtiendo tanto en un club de la ciudad como en un refugio para los hombres de negocios, como un lugar para comenzar a jugar. Pero nunca perdió su fuerte vínculo con el juego, y un año después de que Grout se hiciera cargo de la tienda profesional, Scioto organizó otro gran campeonato, esta vez el PGA.

Eso, obviamente, fue un gran problema. Pero algo aún más significativo sucedió ese mismo año, cuando Grout se detuvo en la farmacia de Charlie Nicklaus para obtener una receta. El anciano Nicklaus, un miembro del club, le preguntó a Grout si había sitio para su hijo de diez años en la clase de golf junior que el profesional estaba comenzando. Unos días más tarde, Jack Nicklaus tomó su primera lección de golf.

Jack cayó duro por el juego, y Scioto rápidamente se convirtió en su hogar lejos de casa. Él ganó su primer torneo juvenil ese verano. A la mitad de su tercer año como jugador, rompió ochenta años por primera vez.

El año siguiente, Nicklaus pasó un hito que fue aún mayor. "Mi papá y yo jugamos nueve hoyos, y disparé treinta y cuatro en el frente", dice, sentado ante los miembros del club la noche de la gran reapertura. "Obviamente quería seguir, pero dijo que teníamos que ir a cenar a casa porque mi madre nos estaba esperando. Le dije: "Papá, tengo la oportunidad de romper los setenta", y me dijo que tal vez si llegáramos a la casa rápidamente pudiéramos obtener otros nueve. Así que volvimos corriendo a casa, comimos muy rápido y volvimos. Y llegando a los dieciocho años, que era entonces un par cinco, necesitaba un tres para disparar sesenta y nueve. Golpeé una unidad y luego una plancha larga a treinta y cinco pies del pasador. Era muy tarde y casi había oscurecido, y tuve que mover un rociador y unas mangueras que estaban en el green. Luego hundí este gran arco iris putt. "Nada mal para un niño de trece años.

Nicklaus siguió siendo un fijo en Scioto durante su adolescencia, y el club se deleitó con su éxito. Después de ganar el 1959 US Amateur, por ejemplo, los miembros celebraron una cena testimonial para él y lo convirtieron en miembro honorario. Y en 1960 celebró su matrimonio con una recepción nupcial en el club.

Pero poco después, Nicklaus comenzó a pasar cada vez menos tiempo en Scioto, y cada vez pasaba más días jugando al golf competitivo. Esa separación se hizo aún mayor cuando se convirtió en profesional en 1961, aunque todavía lo repetía en Scioto en ocasiones, como en una exposición con Bob Hope y James Garner en 1965.

"Pero lo que más recuerdo de ese día fue lo que sucedió después de nuestro juego", dice Nicklaus. "Bob y Jim volvieron a nuestra casa a cenar, y Barbara, que estaba embarazada en ese momento, nos preparó unos filetes. Alrededor de las nueve en punto ella dejó la mesa y regresó media hora más tarde, llevando una maleta y anunciando que había llamado al médico. Bueno, nunca has visto una casa despejada tan rápido. Hope y Garner desaparecieron, y decidimos ir al hospital para que, si fuera un niño, lo llamáramos Robert James, después de nuestros dos invitados esa noche ".

(Resultó que el bebé era una niña, Nancy Jean, también conocida como Nan, por lo que esos nombres no se utilizaron. Pero Nan escuchó la historia tan a menudo que años después ella se los dio a uno de sus propios hijos).

Durante sus visitas infrecuentes, Nicklaus notó qué tan diferente era el curso después de que Wilson lo "modernizó". La ruta de Ross permaneció intacta, pero los greens relativamente planos habían sido reformados y elevados y la mayoría de los bunkers se habían reconfigurado. "Dick no estaba bien en ese momento y solo hizo apariciones simbólicas", dice Nicklaus. "Así que sus asociados Joe Lee y Robert von Hagge hicieron la mayor parte del trabajo. Uno hizo los primeros nueve y el otro la espalda, y con lo que terminaste fue una sensación muy mezclada ".

Dice Bill Stines, el actual jefe profesional en Scioto: "La gente le preguntaba a Jack sobre el curso después de eso, y él decía que no era el Scioto en el que creció. Que era verdad Pero esos comentarios a menudo se malinterpretaron como crítica ".

Nicklaus dice que su objetivo con este proyecto era hacer que Scioto estuviera tan equilibrado como antes. "Mike y yo ciertamente no pudimos regresar y bajar todos esos greens", dice. "Pero podríamos hacerlo mejor".

En total, el rediseño que supervisaron Nicklaus y Hurdzan costó aproximadamente $ 2 millones y significó mover y modificar una cantidad de greens y mejorar el drenaje; construyendo o reconstruyendo complejos de tee y tirando de algunos para que el campo de par-setenta y uno pueda jugar a más de siete mil yardas; y reubicación y profundización de búnkeres.

En la noche de la gala, los miembros de Scioto conversan con entusiasmo sobre la renovación mientras beben cócteles y degustan hors d'oeuvres. Muchos hombres usan chaquetas verdes bordadas con el logotipo de punta de flecha del club. Pasean con sus esposas y amigos entre el bar Donald Ross, que está decorado con fotografías en blanco y negro del arquitecto, y el Stag Grille, que tiene la agradable sensación de ser un salón de barrio. Pasean por delante de las exhibiciones que describen a 1968 US Amateur y fotos de Bobby Jones y Walter Hagen. Pasan por la peluquería, que todavía tiene negocios decentes, y la tienda de golf, que tiene una ventana que mira hacia el primer tee y el decimoctavo green. Hablan sobre el torneo del día siguiente para conmemorar la reapertura, y algunos incluso discuten la posibilidad de que Scioto sea anfitrión de otra especialización.

Sin duda, el campo de golf es una gran noticia en el club esta noche. Pero hay algo aún más grande en el aire.

Jack está de vuelta.