Por Qué Trabajamos Para Traer Agua Potable Al Mundo

En un día nublado en un barrio de Bangalore llamado Peenya, un scooter se apretujó en una pequeña ruta de barro y se detuvo frente a una estructura de concreto marcada como DR. AGUA. El conductor, una mujer joven con una túnica rosa y pantalones, desmontó. Estaba a punto de recoger su botella de agua vacía cuando su hijo, de cuatro años, tal vez, la agarró. No era mucho más grande que la botella de cinco galones, pero insistió en colocarla debajo de un grifo y llenarla él mismo. Una vez que estuvo lleno, miró a su madre implorantemente; riendo, ella recogió la botella.

Hasta que el Dr. Water abrió sus puertas en Peenya, la familia de Neela Gangadhar sacó su agua potable de una bovedilla en su desarrollo de vivienda. Ella describió la calidad del agua como decente, según los estándares locales. "Caímos enfermos ocasionalmente con fiebre", dijo encogiéndose de hombros. La alternativa era el agua potable suministrada por el estado, en teoría potable, pero que llegaba solo una hora cada dos o tres días, y que llegaba a través de una red de tuberías envejecidas. "Le ponen blanqueador para matar los insectos y huele", dijo, con una arruga en la nariz.

El vecindario de Gangadhar es afortunado de tener su propio adiós. Las cifras del gobierno muestran que alrededor de 46 millones de indios carecen de acceso a agua potable, y esta cifra excluye a los muchos millones que beben de pozos de tierra contaminados. Casi 38 millones de indios se ven afectados por enfermedades transmitidas por el agua cada año, razón por la cual Gangadhar conduce a la planta Dr. Water cada dos días y llena su contenedor, por cinco rupias. La planta recibe cientos de clientes todos los días: propietarios de negocios que compran agua para su personal, empresarios que prestan servicios de entrega, niños que llenan botellas en su camino a casa desde la escuela.

La planta de Peenya es una de las aproximadamente unidades de purificación 450 en India operadas por WaterHealth International. Cincuenta más se han establecido en Ghana, Nigeria y Liberia. En estos países, y en docenas de otros, la falta de acceso al agua potable sigue siendo un problema urgente, y WHI espera ser parte de la solución. Su objetivo es vender al por menor agua limpia y asequible bajo la marca Dr. Water, y planea vender alrededor de 150 millones de galones el próximo año, mientras se esfuerza por mantener bajos los precios. Para 2016, T + L se ha asociado con WHI, como parte de la coalición Global Water Challenge de empresas y organizaciones sin fines de lucro, para ayudar a impulsar los esfuerzos de recaudación de fondos y aumentar la conciencia sobre el tema.

En los Estados Unidos, el portaestandarte más prominente de WHI es Jacqueline Lundquist, cuyo título oficial es vicepresidente de asuntos corporativos, pero que prefiere llamarse a sí misma "oficial principal de la casualidad". La asociación de Lundquist con WHI era, en cierto modo, por casualidad. Llegó por primera vez a la India en 1995 en su luna de miel, y luego nuevamente en 1998 cuando su esposo, Richard Celeste, fue nombrado embajador estadounidense en Nueva Delhi. "Fue uno de esos embajadores que fueron a todas partes", dijo Lundquist, por lo que fue con él, viajando por todo el país. Después de regresar a los Estados Unidos, mantuvo su conexión con India, liderando grupos de viajeros en viajes a medida. "Cada vez, todos sentimos el impulso de devolverle algo a la India", dijo. "Sabía de WaterHealth y del modelo de negocio único que tenían". En 2010, se unió a la compañía a tiempo completo.

El modelo de WHI es, por necesidad, simple. Sus plantas no son más grandes que las habitaciones de los dormitorios de la universidad, asuntos de plug-and-play que se pueden configurar y desmontar con facilidad. Las plantas son atendidas por empleados de la comunidad, quienes se someten a cuatro semanas de entrenamiento. Los municipios proporcionan la tierra requerida, así como el acceso a una fuente de agua: un estanque, un arroyo, un pozo de tubo. Con sus propios fondos, o mediante donaciones, WHI construye las plantas y las opera por 20 años, antes de ofrecer a los municipios la oportunidad de hacerse cargo. "El gobierno todavía posee la tierra y la fuente, por lo que no es como si el agua se privatizara", dijo Lundquist.

Un modelo con fines de lucro es, según WHI, vital. En India, los gobiernos apuntan a proporcionar agua potable a un costo de dos rupias por cada cinco galones, pero Lundquist cree que esto es insostenible. WHI cobra de cinco a ocho rupias por cada cinco galones de agua, el equivalente a alrededor de 10 centavos. (El salario promedio en India es de alrededor de $ 4 por día). Este costo es aún más bajo que otras alternativas comerciales, pero permite a WHI obtener una ganancia que genera para construir nuevas plantas de tratamiento.

Fuera de una planta de Dr. Water en Lingarajapuram, otra localidad de Bangalore, hay una hilera de barrios marginales. Le pregunté a Keshav Dutt, que dirige las operaciones de WHI en el estado, si los residentes estaban contentos de tener una fuente de agua limpia en su patio trasero. No del todo, dijo Dutt. "Todavía prefieren el agua estatal o el agua de bobrería, porque es gratis. No están convencidos de los peligros de beber esa agua. "Es parte del trabajo de WHI persuadirlos, dijo, para señalar, por ejemplo, el hecho de que los costos de atención médica han disminuido en las comunidades en las que WHI trabaja. "Tomará algún tiempo convencerlos. Pero es importante intentarlo ".